Écrivain Franco-Américain

Kerouac book cover hommage

Knew that Jack Kerouac spoke French. Knew he was from Lowell, Massachusetts, born of French-Canadian parents. Didn’t know that he only spoke French until the age of six. Didn’t know, or didn’t remember, that his parents were from St-Hubert-de-Rivière-du-Loup. Never knew that Kerouac wrote much of his work in French, as first drafts or otherwise.

In “Jack Kerouac, écrivain bilingue“, published in La Presse on April 11, 2016, Chantal Guy discusses the new book La vie est d’hommage, being the unedited French writings of Jack Kerouac, compiled by Jean-Christophe Cloutier, assistant professor of English literature at the University of Pennsylvania, originally from Beauport, Quebec. The Kerouac archives were opened in 2006, and at that point Cloutier had access to Kerouac’s writings in French.

Kerouac wrote in French, though specifically Quebec French, which he regarded as the most powerful language in the world. For him, it was the language of voice, not of the pen, with a particular value that one can never learn about in college. The lives of Franco-Americans were made better because of it, in his view.

Kerouac also wrote that his life’s work would be first written in “the language I started life with”. The second draft(s) would be in English. He expected to ultimately write and publish a French-Canadian novel, despite not publicising his French writings earlier in his career. He felt that, should anyone later wish to publish them, they would need to be translated from “his” French to French. Dr. Cloutier wisely chose to publish without such editing.

Some article extracts:

Et si le français, et plus précisément la langue canadienne-française, était le vrai secret du style Kerouac? La publication de ses textes inédits écrits dans sa langue natale et établis par Jean-Christophe Cloutier dans La vie est d’hommage viennent éclairer d’une lumière nouvelle le processus créatif de l’écrivain du mythique On the Road, qui demeurait obsédé par ses origins…

Toute sa vie, on le découvre dans La vie est d’hommage, Kerouac restera obsédé par sa langue originelle. Il écrira même ces mots étonnants: «La langue canadienne-française est la plus puissante au monde. C’est de valeur qu’on peut pas l’étudier au collège, car c’est une des langues les plus “langagées” du monde. Elle est non-écrite; elle est la langue de la parole et non de la plume. Elle a grandi des vies des Français venus en Amérique. Elle est formidable, elle est grandiose, cette langue.»…

Kerouac le confirme dans un texte: «L’ouvrage de ma vie serait écrit dans la langue que j’ai commencez la vie avec – Français Canuck, ou Cajun. L’anglais ça viendra le deuxième tour de composition». À Yvonne Le Maître, qui lui reprochait de masquer ses origines dans la critique de son premier roman The Town and the City, il aura pris la peine de lui répondre, en confiant qu’un jour il écrirait un roman canadien-français.

«Ce sera le français le plus simple et le plus rudimentaire. Si quelqu’un veut le publier, je veux dire Harcourt, Brace ou n’importe qui, ils vont devoir le traduire.» – Jack Kerouac…

Le plus fascinant est de voir comment Kerouac manie cette langue, qu’il écrit phonétiquement, au plus près de sa musicalité, et cela bien avant que le Québec ne se réclame du joual au theatre…

Enfin, on peut lire cette poignante confession dans La nuit est ma femme: «Je suis Canadien Français, m’nu au-monde à New England. Quand j’fâcher j’sacre souvent en Français. Quand j’reve j’reve souvent en Français. Quand je brauille j’brauille toujours en Français; et j’dit: “j’aime pas ça, j’aime pas ça!” C’est ma vie dans le monde que j’veu pas. Mais j’lai.»

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